A thriller az angol „thrill” szóból jön, ami borzongást jelent. Ennek megfelelően az ismeretlentől való félelmet idézi fel. Többnyire igaz a műfaj szereplőire, hogy megéreznek egy bizonyos bajt, mely fenyegeti őket, de sokáig nem szembesülnek azzal – ahogy a néző sem –, ezzel jön létre a kívánt feszültség, izgalom a nézőben.